地雷を除去するために活躍するネズミたち:驚異の嗅覚をもつヒーローラット

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世界には戦争や紛争で設置されたままの数多くの地雷が未処理のまま埋まっています。

その数は7000万とも1億以上ともいわれています。

 

現在でも地雷の被害は後を絶ちませんが、その理由の一つに発見と処理に際して人力に頼らざるを得ないという点が挙げられます。

そもそもどこに埋まっているのかさえ分からないのに加え、慎重に慎重を重ねなければ除去する人間が被害に遭ってしまいます。

 

世界中で地雷除去の技術に関して新しいアイデアが生まれていますが決定的なものはまだないのが実情です。

 

そんな地雷除去という難しいミッションに敢然と立ち向かった動物がいました。

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ネズミの嗅覚が地雷を発見する

 

Giant poutched rat:Laëtitia Dudous,Wikimedia Commons

 

アフリカ原産のアフリカオニネズミ(Giant pouched rat)はネズミの中では大型ともいえる種で、体長は25~45センチ、体重は1~1.5㎏ほどもある雑食性のネズミです。

また彼らは動物界で最強ともいえる嗅覚を持っていて、それを使って地雷の発見に利用しようという動きが出てきています。

 

人間が地雷を除去する際にもっとも気をつけなければならないのはその体重です。

地雷は一定以上の重さを探知することで爆発します。

しかしネズミの体重は地雷の爆発を防ぐのに十分なほど軽量です。(アフリカオニネズミはかなり大きなネズミではありますが)

 

では実際にどうやってアフリカオニネズミは地雷を発見するのでしょうか。

 


 

ベルギー人の起業家バート・ウィートジェンス氏によってタンザニアに創設されたAPOPOという会社は、現地で地雷に苦しむ人々のためにネズミを使った方法を提供しました。

従来ならば多額の資金が必要な地雷除去という仕事を比較的安価なネズミを使うことでより安全に行うことを可能にしています。

またこれはウィートジェンス氏の、現地の人たちの手でそれを実現させる、という理想が形になったものでもありました。

厳しい訓練基準をクリアしたネズミたちは、尊敬の念を込めてヒーローラット(HeroRAT)と呼ばれます。

 

地雷に含まれる火薬のにおいを覚えたヒーローラットは、リードに沿って地雷原を探索していきます。

 

地雷を探すヒーローラット public domain,Wikimedia Commons

 

彼らはモザンビークでの実地作業において実際に地雷を検知する実績を残しました。

ヒーローラットの活躍には多いに期待が寄せられています。

 

結核菌さえ見つける驚きの嗅覚

 

またAPOPOはアフリカオニネズミを使った別のプロジェクトにも取り組み始めています。

 

アフリカのサブサハラ地域では年間200万人が結核により命を落としています。

この結核菌のにおいをヒーローラットが検知することで、人々の唾からそれを発見できるようになりました。

これを病院での顕微鏡検査と合わせることで結核菌の発見率が高くなるという実例が報告されています。

 

結核は空気感染し主に発展途上国においてその蔓延が問題となっています。

ヒーローラットたちが病気を早期に発見することができれば死亡率を減らすことができます。

そしてそれは国の未来へとつながっていきます。

 

実用段階までにはまだハードルがあるということですが、彼らの働きが多くの人を救うようになる日もそう遠くないかもしれません。

 


 

アフリカオニネズミにはまだわかっていないことがたくさんあるといいます。

彼らの生態や社会構造などの多くがいまだ未研究の分野であり、飼育下での繁殖ができないのが現状です。

 

しかし最近になってコーネル大学が、アフリカオニネズミの生殖に関しての研究を発表しています。

 

それによると嗅覚の優れたオスが生まれる確率は彼らが子宮内にいるときのホルモンバランスに依存することが分かったといいます。

また性的な成熟が遅いメスのほうがそうでないメスに比べて嗅覚に優れた子供を産むこともわかりました。

こうした結果は他のげっ歯類には見当たらない特徴で、将来の飼育下での育成のヒントになることでしょう。

 

 

 


 

地雷という人間の残した負の遺産を一生懸命に探知してくれるヒーローラットたちが、今後もすこやかで健康にいられることを願います。

 

下はヒーローラットたちの仕事風景の動画です。

 

Rats Save Humans From Landmines | Extraordinary Animals | Series 2 | Earth

Rats Save Humans From Landmines | Extraordinary Animals | Series 2 | Earth

 

 

References:mnn,Wikipedia

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