ニューホライズンズが目指す最果ての星、ウルティマ・トゥーレ

宇宙
Credits: Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

1月1日はみんなが気持ちを新たにし今年も良い年になるようにとお参りに行きます。

お正月休みでお年玉をもらう人もいれば、テレビを見て寝正月という人もいるでしょう。

 

日本がそんな平和に浸りきっているその瞬間に、遥か遠い宇宙の果てで一つの探査機が偉業を達成します。

 

2015年7月に人類史上初めてとなる冥王星への接近を成し遂げた「ニューホライズンズ」は、さらなる探求のため太陽系の外側に向かって飛行を続けています。

そして2019年の1月1日に太陽系外縁天体の一つ「ウルティマ・トゥーレ」に接近します。

 

これまでの「ニューホライズンズ」の軌跡と「ウルティマ・トゥーレ」の概要、そしてこれからの展望についてお伝えします。

 

 

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新しい地平線――太陽系で最も遠い天体の観測者

 

ニューホライズンズ……直訳すると”新しい地平線”といったところでしょうか。

 

NASAによって2006年に打ち上げられたこの無人探査機の目的は、太陽系の最果てに位置する準惑星、冥王星の探査と外縁宇宙の調査です。

 

冥王星:Image Credit: NASA/JHUAPL/SwRI

 

冥王星はこれまで太陽系の第9惑星とされてきましたが、2006年に定義が変わったことで準惑星という位置づけになりました。

 

冥王星は太陽の周りを約247年で1周し、また地球から遥か彼方にあるため探査機を打ち上げるタイミングが限定されました。

 

1977年に打ち上げられたボイジャー1号は冥王星を訪れるプランがありましたが、NASAのチームは土星の衛星タイタンの調査を選択しました。

また同じ時期に打ち上げられたボイジャー2号は軌道の関係でそもそも冥王星にはたどりつくのは不可能でした。

 

 

ニューホライズンズは2015年7月14日に人類史上初めて冥王星に最接近した探査機となりました。

その際には冥王星の衛星である「カロン」の撮影にも成功しています。

 

これまで太陽から最も遠くまで飛行した探査機は4機(パイオニア10号と11号、ボイジャー1号と2号)がありますが、それらは既に天体の観測を終えひたすら太陽系の外へ向かって飛び続けています。

その中でニューホライズンズは冥王星の探査のあとも別の天体を調査するためにさらに遠くへと向かっています。

 

“新しい地平線”とは、冥王星のことであり、その向こうにある太陽系外縁天体のことを指します。

 

太陽系外縁天体――
私たちは天体というと地球をはじめとしたかなり大きいものを想像します。
またよく知られた一番遠い惑星である海王星の内側にしか惑星が存在しないと思いがちです。
しかし太陽系の中はもちろんのこと、海王星の軌道の外側にも大小様々な天体が浮遊しています。

 

緑の点が外縁天体:Outersolarsystem objectpositions labels comp:Wikimedia

 

エッジワース・カイパーベルト天体とも呼ばれるそれら天体群の中にニューホライズンズが目指す新たな地平線があります。

 

そこはまだ誰も見たことも行ったこともない未知の世界です。

 

ウルティマ・トゥーレ――宇宙の果て

 

ニューホライズンズが目指す場所は、まさに地球から見た宇宙の果てでしょう。

 

トゥーレ“はギリシャ語で伝説の地という意味で、ここにウルティマ――すなわち”究極の“とつくことでこの星の遠さと、ミッションの重要性を表しています。

 

2014年6月26日、この”トゥーレ”は発見されました。

発見されたときの名前は「2014MU69」でウルティマ・トゥーレは公募で決まった名前です。

 

太陽からの距離は約44AU――これは太陽から地球の距離を1とした場合の44倍もの距離ということです……とんでもなく遠いですね。(1AUは約1億5千万キロですから、66億キロ!想像をはるかに超える距離です!)

 

Image:NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/Alex Parker

 

ニューホライズンズは当初から、冥王星とその衛星を探査したのち、さらに太陽系の外側に向かうことが決められていました。

しかし天体は常に動いているので、軌道についてわからないことが多い外縁天体についてはニューホライズンズが飛び立ったあとにNASAが選定することになっていました。

そしてその後のニューホライズンズの活動状況から、うまく到達できそうな天体として決定されたのがこの2014MU69になります。

 

上のNASAの図でPluto(冥王星)から一直線に伸びた軌道の先に2014MU69がありますね。

この天体の直径は約30~45キロほどで太陽の周りを約293年で1周しています。

まさに今回のこのタイミングでなければ到達することができない星、ということになります。

 

しかしこれだけ遠くにある小さな天体のデータをどうやって手に入れ、それをニューホライズンズに送るのでしょうか。

これにはアフリカをはじめとした複数の国の協力が欠かせませんでした。

 


 

今年の8月4日、NASAのニューホライズンズのメンバーはアフリカのセネガルで高精度の望遠鏡をのぞいていました。

そのレンズの先にあるのは目的地であるウルティマ・トゥーレです。

 

この日ウルティマ・トゥーレの前方を別の天体が横切ることを知ったメンバーは、精密機械を舗装されていない道で運びその様子を観察しました。

星を別の星が横切ることを掩蔽(えんぺい)といい、これを観察することで周囲の天体の危険性や正確な距離などがわかるようになります。

 

ウルティマ・トゥーレはあまりに遠くにあるため1月1日の接近で間違いがないように、ぎりぎりまで危険性を調査する必要がありました。

今回の調査にはセネガル、コロンビア、フランス、メキシコなどの科学者が協力しています。

 

新しい地平への到着は全人類共通の使命なんですね。

 

ニューホライズンズから送られてきたウルティマ・トゥーレの画像:Image credits: NASA/JHUAPL/SwRI

 

地球での調査と同じようにニューホライズンズも目的地の情報を入手していました。

 

この遠く離れた探求者同士のタッグにより、ウルティマ・トゥーレへの到達は確実なものになりました。

 

さらなる地平――第3のゾーンへ

 

ウルティマ・トゥーレに接近するニューホライズンズのイラスト:Credits: NASA/JHUAPL/SwRI

 

太陽系の惑星は大きくわけて二つあります。

1つは水星、金星、地球、火星からなる岩石惑星で、もう一つが火星よりも外側にあるガス惑星および氷惑星です。

 

NASAは今回のミッションでニューホライズンズが挑む外側の領域を「第3のゾーン」と呼んでいます。

 

太陽系の外側にはいまだ知られていない未知の天体が数えきれないほど存在します。

その中には岩石型もガス型も氷型もあるでしょうし、まったく定義から外れた天体だってあるかもしれません。

それらを調査することの重要性は、この宇宙の成り立ちについて知ることがそのまま地球の成り立ちを知ることにつながるからです。

 

人類と地球の希望を背負った流浪の探査機ニューホライズンズは、2019年の元旦にウルティマ・トゥーレを観測します。

 

そこで一体どんな発見があるのか、いまからとても楽しみです。

 


 

 

しぐれ
しぐれ

うわ~ん、報告書がまとまらないよ~

せつな
せつな

姉さん、そういうときは一旦休んでみるのもいいかと

しぐれ
しぐれ

でも締め切りに間に合わないと活動費が削られちゃうし……

せつな
せつな

休んだ先、その地平線の先に喜びが待っているものです。だからここは私が何とかしましょう……それから金庫のカギも一緒に……

しぐれ
しぐれ

じゃあ……ってダメだよぉ!また無駄使いするつもりなんだから~!

 


 

それでは、ウルティマ・トゥーレを目指す探査機ニューホライズンズのお話でした。

読んでいただきありがとうございました!

 

 

 

 

References:NASA

宇宙
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